El Norte

(Version française en bas de page)

When we arrived at the birthplace of Argentina (northwest of the country), we felt disconnected from our reality for the first time ever. The people, the streets, the landscape, the food were all new to us. A succession of magical moments, that brought us back to the thought of “that’s what we are travelling for”.

After our very long bus journey from Buenos Aires, we decided to stay for a night in Salta before going further north up the Quebrada de Humahuca. Getting some rest and eating a new kind of empanadas (called empanadas salteñas) was the plan. These are supposed to be very different from the ones found anywhere else in the country. Pastry is a little bit thicker and the filling often contains olives, eggs and potatoes. Not bad. Washed down with a bottle of their local ‘brand-like’ beer “Salta”,  ready for bed.

The journey on the bus towards Tilcara, our next stop for a few days in the heart of Quebrada de Humahuca was stunning. It became more rural, more desert like (with odd patches of lush greenery and dry rivers… weird contrast), more mysterious.

The atmosphere changed completely. Even more when the bus dropped us off there, in the middle of nowhere surrounded by the arid Andes mountains (we were already at 2465m above sea level). We were not the only backpackers (not to say tourists), that is for sure, but we could really feel the Native way of life, in that you can imagine the same hundreds of years ago.

We visited the villages of Huamahuaca and Purmamarca (Cerro de los Siete Colores), beautiful little places with gigantic mountains as background once again, very lively with plenty of street food everywhere, huge empanadas or tortas cooked on a parilla kind of grill by Qulla women.

A lot of Incan style clothing & decoration market stalls are spread everywhere adding a bit of charm and taking money away from tourists wallets.

Food wise, we made a few discoveries like humita. Corn, onions, spices and cheese are smashed into a paste that is cooked (boiled) and served in corn husk. The tamales also come in a corn husk, but they are the meat version. The ones we had contained llama (yes, we tried a new kind of meat!), quinoa and goat cheese. Delicious and a healthier option.

Tim also ate a locro de llama, a llama and pork stew with beans and veg. Heavy! But, icing on the cake, it came with an Inca-style Beatles tribute band, meaning the band’s repertoire was with panpipes and a rather large horn. Different, funny, a bit repetitive… Please bring us back the originals!

Filled up, we are ready to head south this time, on the Ruta del Vino!

We could have stayed longer though, we felt so good here, it could be said the Pachamama hit us.

Mathilde (& Tim)

Version française.

Nous arrivons au pied des Andes, dans le nord du pays, berceau de l’Argentine.

Pour la toute première fois, on se sent déconnecté de notre réalité. Les gens, les rues, le paysage, la bouffe, tout est nouveau et jamais vu. Une escalade d’instants magiques qui nous rappelle ce pour quoi nous voyageons.

Après un très (très) long voyage en bus depuis Buenos Aires, on décide de poser nos valises pour une nuit à Salta, avant de filer un peu plus loin vers le nord et la Quebrada de Humahuaca. Le but est simple, se reposer (parce que dormir dans un bus de nuit est une idée reçue) et tester de nouvelles empanadas (les empanadas saltenas, propres à la region de Salta), supposées différentes de celles trouvées aux trois autres coins de l’Argentine. Leur pâte est légèrement plus épaisse (sans être bourrative) et la viande est souvent mélangée avec des olives, de l’oeuf ou de la pomme de terre. Pas mal. Accompagnées d’une bouteille de bière Salta (leur bière locale qu’on retrouve partout dans la region uniquement), avalées, pas encore digérées et hop au lit!

Le trajet en bus à Tilcara (où on a passé quelques jours au coeur de la Quebrada Humahuaca) était hallucinant. Tout devenait de plus en plus rural, plus désertique, plus mystérieux. Un contraste étonnant de sécheresse montagneuse, de rivières disparues et d’oasis vert vif le long de la route (beaucoup de plantations de sucre et d’agrumes). La nature évoluait au fil des kilomètres, et l’atmosphère changeait. Le bus nous a largué à destination, au milieu de nulle part, entourés par les montagne andines. Et on est déjà à 2465m d’altitude! On n’est pas les seuls voyageurs (pour ne pas dire touristes), loin de là, mais on ressent quand même le vrai de ce qu’est la vie indigène Inca et de ce qu’elle a pu être il y’a des siècles. Intense.

On a, entre autres, visité les villages de Humahuca (au nord) et Purmamarca (Cerro de los siete colores, au sud), des petits endroits perdus au milieu de montagnes gigantesques, apaisants mais aussi vivants grâce à leurs marchés de souvenirs colorés (ponchos, chapeaux, tasse à maté etc…). Ca ajoute un peu de charme et vide le porte monnaie des touristes. Un peu partout aussi, de la street food. D’immenses empanadas ou tortas, sont cuites sur des petits grills façons parilla et servies par de vieilles dames très gentilles.

Les quelques découvertes culinaires du nord :

_ les humitas : maïs, oignons, épices et accessoirement fromage sont réduits en une sorte d’écrasé (ou pâte), puis cuits (bouillis) et servis dans une feuille de maïs.

_ les tamales : version “viandarde” des humitas, on en a mangé au lama (oui on a mangé du lama, c’est bon!), quinoa et fromage de chèvre.

Un regal, et plutôt sain.

Tim a aussi goûté au plat régional, le Locro de Llama ,une sorte de cassoulet de lama, porc, haricots blancs et legumes. Un peu lourd… Mais, cerise sur le gâteau, pour faire bien folklore jusqu’au bout, un groupe de reprises des Beatles version Inca est venu accompagner sa dégustation. Dans le resto, un petit concert surprise donc, le repertoire des Beatles est joué… à la flûte de pan! Pourquoi pas. Tout le monde est à fond, c’est different, c’est marrant. Sauf qu’après trois morceaux, on donnerait tout pour avoir les originaux.

C’est bien repus, que nous sommes prêts à repartir, vers le sud maintenant, sur la Ruta del Vino!

On serait bien resté plus longtemps, on était vraiment bien ici. C’est dire qu’on a été touché par le Pachamama.

Mathilde (& Tim)

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4 thoughts on “El Norte

  1. Amazing to know that Argentina has so many different situations from north to south… Following you guys on the blog!!! Hope you are ok enjoying This trip to the top!!!

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  2. Oh wow looks like you’re having an amazing time, food sounds good.
    Would love to have gone shopping in the markets there lol .What’s the accommodation like over there ?, I imagine its basic.
    As ever great photos . Enjoying your posts will look forward to the next.
    Take care both xxxx

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    1. We are thanks Lorraine its such an amazing country, and it is hard not to spend money in the markets. As for accommodation, you really get what you pay for, we have been budgeting a bit, so we have stayed in some Hospadeje’s we wouldn’t again, but generally have had some very nice rooms and great hostels too.

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