Sur Chico

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To start, let’s not be fooled into thinking Chile is a small country, just because it looks thin on the map! It is true it has an average width of 112 miles (and has a maximum of 221miles) but it is 2672 miles (4300km) long!

Chilean customs is a friendly place, perched high in the Andes. We were delayed there for over an hour, not because my bag had previously had fruit in it, no no. It was because of the Jurassic jerk wannabe and his fossilised egg. This incident produced laughs all round the customs officers, but only tuts and sighs from the rest of the passengers. On the move after leaving the mountains, our first sights of this country were quite familiar : large grassy meadows, cattle, rolling hills and deciduous trees. Ok, the last two are larger than what we know in Europe but the sentiment remained.

The first stop for us was Valdivia, capital of the region de los Rios  and of the Valdivia Province. With influences of the Mapuche and Quechua people and later Spanish & German, it is sometimes known as ‘La ciudad mas linda de Chile’  (The most beautiful town in Chile).

The oldest colonial remains are defensive turrets built by the Spanish. The town itself has seen a lot of damage from earthquakes in the last two centuries, the strongest reaching 9.5 in May 1960 which even created wetlands north of the city.

At first glance, it didn’t feel like it should be the most beautiful city as a lot of the housing is covered with corrugated iron in various shades of rusted ruin. But the centre itself holds an air of what once was and the people are very hospitable and courteous.

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We only had a short stop here, therefore we had to prioritise, the first place to visit being a renowned microbrewery pub La Ultima Frontera. Their brews are called Cuello Negro and come in the standard Ambar (red ale), Rubia (lager), Stout or Pale ale. We started off with their pale ale and rubia, and they were better than any tasted on the other side of the Andes (usually being too soapy or too sweet). We thought we should try a couple of others, being Duende amber and Bundor Pale ale, again both nice, the pale ale refreshing with a slight fizz, and the amber having good malty tones and not too sweet.

We realised drinking before it’s dark on an empty stomach is never wise, so we decided to try the food offering here which also has a bit of a rep. It mainly comes in the form of a completo (a sandwich which we came to find out is a staple on any menu in Chile). When they arrived, we were shocked amazed at how quick they came and at the sheer size of them! Big fluffy soft churrasco rolls (more to come on this next time) overflowing with fillings! One had braised pork loin, avocado, tomato & choucroute. The other was grilled chicken, melted cheese, tomatoes, avocados, olives & aji verde (light green chilli)  Both of them were delicious and with ‘fritz fritz’ (locally made additive free chilli sauce) to top it off. It was more than we could eat! The place also played great music the whole time we were there, it is definitely worth a visit.

Valdivia also has an fish market, not very big but what it lacks in size it makes up for quality. It is along the estuary which is a very pleasant walk just outside of the centre, its a hard place to miss with its bright yellow and red tarpaulin roof, sea lions honking, turkey vultures, pelicans and cormorants all vying for scraps. One side of the market is lined with all local producers of cheese, fruits, vegetables, spices (our favourite being merquen/meken, a smoky cayenne pepper), homemade utensils and various algae. We bought a pepino dulce (sweet cucumber, kind of a small melon with a strong flavour) an aji verde (crisp mild pepper) and small sweet apricots.

  The other side of the market is the fish, each vendor has 2-3 on offer usually hake, trout or bonita, plus 1 or 2 vendors with crabs of various colours and size. The most impressive though is the mountains of mussels and clams of a size we have never encountered! The atmosphere is buzzing and almost theatrical with the guys prepping the fish on huge stone tables just behind the stalls using the trim to make ceviche and the waste getting tossed over the side, for the waiting carrion and carnivores below. We hungrily took a ceviche of diced trout & hake mixed with shallots, peppers & citrus for 1000 pesos (£1.20) and loved every taste of it, adding our own additions from the counter of merken, coriander. It was so refreshing after the meat fest of Argentina. All in all our brief stop in Valdivia was a good choice as it gave us our first insight & taste of Chile.

Villarrica & Pucon

A a short 3 hour bus-ride north and slightly inland, brought us to to Villarrica on the edge of Lago Villarrica overshadowed by the ever smoking peak Volcán Villarrica which is Chile’s most active volcano. We chose to stay here over Pucon as it offers a more traditional lifestyle including the ‘Ruca, Mapuche house’  a straw house very typical of the Mapuche in the area, where you can join to eat and talk about the history.

We found the people here very friendly and humorous. In the case of the grocer, we inquired as to what the large dried algae was, he happily snapped off a piece for us to try. It is called chochayuyo (a bull kelp) It has many health benefits from the amount of minerals and vitamins it contains aswel as being high in omega 3 and high in fiber, it is staple of indigenous Mapuche culture, it can be eaten boiled, mashed made in to salads and even jam, it can also be used as fuel, fertiliser and in cosmetics!! However, eating dried and raw… we would not recommend! At first bite it is not bad typical algae taste, but as it absorbs moisture it becomes more and more rubbery (as did the face of the grocer and his friend!) We hurriedly paid for our fruits and left as the 2 guys began to laugh! To wash away the taste left in our mouths we headed to the edge of the lake to try ‘Mote con huesillo’  (wheatberry & peachs) A Chilean drink/dessert which all the locals enjoy on hot days. You find the sellers with little carts along the edge of the lake or on corners in the centre of the towns. It is made from cooked wheat berries (similar to barley) and dried whole peaches, boiled in a cinnamon sugar syrup, served in 250ml or 500ml plastic glasses. served ice cold and fresh. This first one was very sweet and not much flavour of cinnamon we did try others after which really hit the spot! We also saw a lot of other flours and grains we did not get round to trying.

Again we found good beer with company in the form of an old school friend Liam. The beer was locally made ‘Crater beer’  very crisp and clean with tasty hops ,which we drank next to the lake facing the volcano, one of the best beers of the journey so far!

Highlight of food for us in this region was in Pucon 15km around the lake. This town is the tourism spot of the area and has an American resort feel with its extreme sport shops and restaurants, very similar to the towns of North Patagonia the other side of the border. The lakeside here offers water-sports and more of a beach vibe on its black sand.

The food we ate here was in a place called Trawen, a kind of Smart restaurant/ pub/ juice bar, we took the venison wrapped in bacon with crisp polenta with mozzarella & red onion jus. The meat had a different flavour to the British version we are familiar, its less strong (maybe down lack of ageing), more grassy and herbaceous, It was a very fine dish & accompanied with an amber ale (Scottish red) by Turbana, this was a bit too hoppy almost soapy.

Other discoveries on the food side were Sopaipillas, a fried flat masa bread (a corn dough), usually topped with avocado, cheese or pebre (a salsa of red onion, tomato, coriander, garlic, olive oil & aji peppers), these are a super tasty snack that are sold on many street corners.

Also the vendors on the streets here sell bread called tortillas(same name as the Mexican corn treats) which we found really tasty, crunchy on the outside, soft centred & tastes of real homemade bread.

Plus local vegetables, fruits, flowers, & cheese and in the quiet moments the vendors sit prepping the veg and podding the peas. We took some of strawberries from one lovely lady. And they were huge, extremely perfumed with a delicate sweetness, plus we took some juicy cherries with great acidity and rich sweet sour balance, maybe it was because we had missed such fresh ingredients for the last month, it added to to intensity of the flavour?

Cheese is made on a large scale here too, as we found in 1 shop, they stock solely Chanco cheese from the Maule region, a semi-hard ripened cows cheese, soft with a mild grassy flavour, very pleasant. Originally made on 1 farm called Chanco. It now can be produced in the anywhere in South central Chile.

Our trip here was already coming to an end, and we didn’t have time to visit the natural spas, or hike the volcano, already an excuse to return!

So far Chile we are grabbed and are looking forward to more!!

Tim (& Mathilde)

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On a souvent tendance à minimiser la taille du Chili, du fait de sa minceur sur la carte. 356 km d’est en ouest au max, riquiqui, mais long de 4300 km. Le choix de l’itinéraire est vite vu, on voyagera du sud au nord, pour pouvoir rejoindre directement le Pérou. Bon en réalité, on a un peu triché, on n’est pas partis du sud sud mais du …

Sur Chico (le vrai départ de notre aventure chilienne)

La douane chilienne est un endroit très sympa, perché en haut des Andes. Tellement sympa, que les douaniers ont decidé de nous faire poireauter une bonne heure. Alors non pas parce que j’ai déclaré une bouteille d’huile d’olive qu’ils voulaient me confisquer et dont je ne voulais pas me séparer et du coup on a commencé à s’engueuler (non, ils en avaient carrément rien a cirer). Non, en fait, il y avait dans notre bus une espèce d’obsédé de l’ère jurassique ou un truc dans le genre, qui voulait gentiment ramener un oeuf de dinosaure a la maison. Sauf qu’il n’a pas le droit, et qu’il a tenu bon, l’imbécile! Les douaniers morts de rire, et le restant des passagers du bus à râler. On a fini par repartir (avec ou sans l’oeuf, je ne sais plus), enfin quitter les montagnes, et revenir à des paysages plus familiers.

Notre premier arrêt, Valdivia. On a bien aimé le nom, on s’y est pointé. Il faut dire aussi, qu’à ce moment là, nous voyageons sans livre guide (et donc nous faisons les choses un peu au pif). Valdivia donc, capitale de la regions de Los Rios (les fleuves) et de la province de Valdivia (facile). Avec l’influence des Mapuche et des Quechua, puis plus tard des espagnols et des allemands, Valdivia est connue comme “la ciudad más linda de Chile” (je ne traduis pas tout non plus). Les seuls restes de la période coloniale étant les deux tourelles à l’entrée de la ville, construites par les espagnols et basta! La ville a subi beaucoup de dommages suite à de très forts tremblements de terre ces deux derniers siècles (jusqu’a 9.5 en mai 1960). Elle s’est progressivement reconstruite, sans trop de splendeur. L’atmosphere est un peu mélancolique, mais ses habitants très ouverts.

Apres s’être baladés dans les rues jusqu’a la rivière (on pensait voir la mer, raté, elle est à 15km), on a vite filé à la microbrasserie La Ultima Frontera, et goûté leur gamme de bières Cuello Negro, qui s’étendent de la blonde a la stout. Elles étaient bien meilleures que celles goutées de l’autre côté des Andes (on s’est déjà excusés auprès de nos amis argentins, et ils sont d’accord avec nous)! Puisque la bière est bonne, continuons à la boire (et inventons des proverbes!). On a donc gouté a la Duende et a la Bundor, de bien rafraîchissantes pale ale, peu sucrées et légèrement houblonnées. Accompagnées de completos, et voici ce qu’on appelle une bonne entrée en matière… Pour infos, le completo est un sandwich… complet! Pour être appelé completo, il doit y avoir de l’avocat, de la tomate, de la mayonnaise, traditionnellement du choux façon sauerkraut et une saucisse à hot dog. Après, les variantes sont infinies, ce qui m’arrange pas mal, vu que je ne suis pas venue au Chili pour bouffer des hot dogs! Ceux au menu de La Ultima Frontera sont énormes et délicieux (un “trop” bon début à notre aventure culinaire chilienne) et encore meilleurs avec un peu de piquant (la “fritz fritz” chili sauce). Et de la bonne musique et… Allez, il est temps d’y aller, il y’a plein d’autres choses a voir (et à manger, aussi?)!

Valdivia a un super mercado de pescado (je vous laisse deviner), pas très grand, mais de grande qualité. Il est situé le long de l’estuaire, très agréable pour se balader. Il abrite sous son toit jaune pétard des marchands d’épices, de fromages, de fruits et legumes d’un coté et bien sûr de poissons et fruits de mer de l’autre. On y a découvert le merken (une épice fumée rappelant le piment de cayenne), le pepino dulce (littéralement concombre sucré, une sorte de melon au goût très prononcé), l’aji verde (un piment doux bien croquant) et les plus petits abricots qu’on ait jamais vus.

De magnifiques poissons, qu’on reconnaît facilement, et des fruits de mer géants (palourdes et moules). Une vraie ambiance de marché, qui nous a un peu manqué en Argentine… Le plus drôle était de voir les poissonniers balancer les restes de poissons aux pélicans, cormorans et lions de mer, qui attendaient impatiemment d’être nourris! Le reste des restes étaient aussi destinés aux ceviches, vendues à emporter pour 1000 pesos soit 1€50! Un mélange de truite et de merlu cru, qui cuit dans le jus de citron et assaisonné de merken, coriandre, échalottes, sel, et c’est tout (on peut se rajouter un peu de tout soi même pour le faire à sa sauce). Délicieux et tellement frais, en opposition totale a l’orgie de viande argentine.

Un peu moins de 24h passées à Valdivia, et une bonne première impression des saveurs chiliennes, ça aurait valu le coup d’y passer un peu plus de temps…

Toujours dans le Sur Chico, on a pris la direction de la région des lacs pour visiter Villarrica et Pucón.

Après trois toutes petites heures de bus en direction de l’intérieur du pays un peu plus au nord, nous arrivons à Villarrica, au bord du Lago Villarrica, surplombé par le Volcan Villarrica, qui quand il ne fait pas éruption, fume toute la journée. C’est le volcan le plus actif du Chili. On a decidé de poser nos valises à Villarrica plutôt qu’à Pucon, plus authentique paraît-il, et surtout meilleur marché. Peu de touristes étrangers alentours, c’est relativement calme. Il y’a quand même pas mal de vendeurs de bouffe dans la rue, ça nous plait.

On a gouté à quelques nouveautés comme le ou la chochayuyo, sorte d’algue séchée, riche en tout ce qui est bon pour la santé. Elle peut être mangée bouillie, écrasée en salade ou en confiture. On s’en sert en tant qu’engrais, carburant et même cosmétique. Mais sec et cru, c’est très peu ragoutant, merci. Pour éponger ce gout disons special, on est allé se rafraîchir au bord du lac avec un mote con huesillo, LE goûter chilien. Il peut être consommé à toute heure, c’est moi qui invente un peu. Disons que ca a été notre goûter tout le long de notre voyage au Chili. Mais qu’est ce que le mote con huesillo? Des grains de blé (cuits, ceux la), des pêches réhydratées (préalablement séchées puis bouillies dans un sirop a la cannelle) et le jus sucrée dans lequel les pêches ont été cuites. Le tout servi bien frais et dans des verres en plastique. Dis comme ca, je me doute bien que ca ne tente pas grand monde. Même moi, au debut j’ai trouvé ça bizarre. Et puis on s’y fait et on en redemande.

Encore de la bière, une locale, la Crater (au cas où on aurait oublié qu’on se trouve au pied d’un volcan), bien équilibrée et bue en la compagnie d’un ami de Tim de longue date. Ça a fait beaucoup de bien à Tim (quasi bilingue en espagnol aujourd’hui) d’avoir pu parler et partager en anglais pour la première fois depuis un peu plus d’un mois. Je trouve important de le souligner.

A manger maintenant. Direction Pucón, a 15 km de Villarrica, le long du lac. Une très jolie petite ville, façon village de vacances, coeur touristique de la région des lacs. Un peu (trop) américanisée à notre goût, similaire aux resorts du nord de la Patagonie argentine, elle accueille des dizaines de magasins de materiel de sports extrêmes, d’agences d’activités touristiques etc… et des restos plutôt sympas. On s’est attablé à l’un d’entre eux, Trawen, un restaurant / pub / bar a jus qui joue la carte chic décontractée. On s’est régalé d’un steak de chevreuil au bacon (servi avec un croustillant de polenta à la mozzarella et un jus d’oignon rouge). On mange beaucoup de chevreuil en Angleterre, et il nous fallait absolument goûter à celui de la région des lacs, réputé pour sa qualité. Son goût est très différent, moins fort mais plus herbacé, plus fin au final. Très bon.

Autre découverte gustative, les sopaipillas. Ce sont des sortes de petits pain plats, frits, à la farine de mais. Une fois cuits, on le tartine de pebre (salsa d’oignons rouges, tomates, coriandre, ail, huile d’olive et piment aji rouge ou vert), d’avocat ou de fromage. C’est le snack vendu un peu partout au coin de la rue. Pas mal du tout, meilleur que ça en a l’air.

Le fromage Chanco est le seul fromage artisanal vendu ici. A l’origine, produit dans la région de Maule, un peu plus au nord, il est maintenant fabriqué un peu partout dans le Sur Chico. C’est un fromage de vache, plutôt doux, peu fort en goût, mais très plaisant.

Le manque de fruits et legumes en Argentine a fait qu’on s’est rué sur les premiers venus, des fraises géantes bien sucrées aux cerises juteuses et acides juste ce qu’il faut, des avocats a gogo, des petits pois écossés par les vieilles dames sur les trottoirs et vendus dans des petits pochons. On cuisinera beaucoup nous même au Chili, leurs produits sont excellents.

Il est temps de quitter Sur Chico. Ce fut très bref, pas le temps pour se prélasser dans les spas ou gravir le volcan. Une bonne excuse pour y retourner et mieux explorer la region.

Tim (& Mathilde)

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