The coast and the desert

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Coastal Chile to San Pedro de Atacama (and return)

Our final chapter in Chile

La Serena – The 2nd oldest city in Chile was to be our base to explore the Elqui Valley. With a long history of conflict, from the Indians killing all the first Spanish settlers and burning the village to the ground, followed by the pirates attacking and looting (including Francis Drake), and to top it off an earthquake nearly destroyed the town on 8th July 1730! Not a good start for the now thriving town. In the late 40’s and early 50’s there was heavy investment to re-instate the town in a colonial revival and it since has become a busy neo-colonial student town and a beach holiday destination for tourists (however we were not overly impressed with the beach).

The town was buzzy and had some nice artisan crafts on offer including papaya (in different forms) which is a local speciality (they even have a ‘Papaya fest’ in the middle of Feb), we did try some jam for breakfast in our hostel, pleasantly perfumed and moreish.

Elqui Valley – A beautiful ride up the valley, passing many fruit orchards and a massive reservoir all tucked between dusty mountains. First stop was to visit the microbrewery Guayacán in Diaguitas. They have some great beers made in an English style, unfiltered and with 2nd fermentation in the bottle. They also have a huge outdoor space and a small stage for occasional gigs with the mountains in the background. We then hiked 4km in the 32+ heat to the Pisquera Aba (as mentioned in the previous post).

Getting back proved to be interesting. We were not aware the buses stopped running by the time we were finished so we waited until a local orange farmer pulled over with his truck and opened the door for us to jump in. He gave us a lift all the way back via dropping off a few cases of fruit. He made conversation in the sense of talking to us non-stop of the area and the previous roads along the mountain side we could see. We couldn’t really understand him for the whole hour and a half and we think he also had a problem with his hearing as his phone rang for a good 40 minutes till he realised and started yelling at the caller. Around this point he noticed his indicator was still ticking away to itself, which it had been for the last 15 minutes!

On the final morning we visited the tranquil Japanese garden before taking the bus to San Pedro de Atacama that was going via Calama, which we had to pass on return also. In brief, it is a stopping point for the copper miners, it has supposed cafe’s where we attempted to get a coffee whilst waiting for our next bus, we got hot water and a sachet of decaf! It also has many bars… We attempted to get a beer on our return passage in a few of these bars, to leave seconds after entering, realising all the customers were men and the waitress’s were in their underwear and trying to charge us even before we sat. It was a funny experience with our backpacks, and we didn’t have time to see if the town centre had much more to offer. Sorry Calama it is not looking like we’ll be back soon.

San Pedro de Atacama – The adobe style buildings of San Pedro de Atacama fits well with the baking heat of the midday sun, it reminds us of our time in Tilcara (North Argentina). Being only 500km’s away it shares a lot of similar culture. our mission here is not food or drink related but to visit some of the breath taking landscapes around the salt flats.

We arrived in the afternoon which was more than enough time to see the whole town mainly consisting of tour agencies, hostels, restaurants and an ice cream shop where we tried quinoa ice cream and lacuma ice cream (sometimes known as egg fruit), both tasty and cooling. In the late afternoon we could hear fast paced brass music from the main plaza. When we arrived, we witnessed an impressive energetic dance involving 20 men and 20 women all elaborately dressed in wools. They crossed the square as a whole unit, the ladies smiling and more gentle whilst the men seemed to be doing a kind of war dance slamming down a sheepskin hat, stamping and marching on. This went on for maybe half an hour and the heat had yet to lessen.

Only having time to do 1 day of expeditions, we took an intense 13hr day in a 4×4 in which we left around 7am the next day. We went straight to a small village called Tocanao where most of the buildings are built from volcanic rocks, it has an impressive 3 tiered (bell) church tower from the 18th century and a few souvenirs shops. Back on the road to Laguna Miscanti, overlooked by Volcan Miñiques and Cerro (hill) Miscanti. Its brackish water deep blue in colour with tinges of green is off set by yellow puna grass surrounding the lake.

A few km’s further was Laguna Tuyajto which is a small salt flat, it was here we felt how extreme the weather can be. Being a salt flat it is very dry, the sun is high and burns very quick, on this day the wind was blowing at around 130km making it feel like -10. It really is a quite surreal experience with such extreme weather to be stood on crunchy salt, brillant white for several kilometres. Last stop before lunch was the Piedras Rojas (Red rocks). These amazing rocks are lava from the dormant volcano Chachinque which spat lava 2-3km to form these beautiful formations. We saw 2 of the 3 flamingo species here, James and Andean (the only way to tell the difference is the James has red flesh between the beak and the eye).

As the day was moving fast, we stopped at a local eatery for a soup and Peruvian style curry which filled a hole. Our guide then whisked us across the desert to a natural swimming pool above the village of Peine, where he served us Pisco sour with rica-rica, a herb he added which gave a bitter sage flavour, very good for digestion, altitude, the heart & kidneys. The water felt warm due to the wind never dropping, so a quick dip was all we mustered. The next part of our journey, where we experienced many dust devils hitting the car, was the main attraction of the day, Salar de Atacama (salt flats). Only covering 3,000 km2 (1,200 sq mi) the worlds largest and purest source of active lithium, it is a very barren place and is covered with tiny salt formations as far as the eye can see. There is a large lake in the centre which has all 3 of the Chilean flamingo species here, all feeding on tiny salt shrimps. We stayed for the sunset which was spectacular. And headed back exhausted. San Pedro de Atacama was quick, full on and very worth it!

Passing on through Calama again (no beer tonight!) we came to the last city of Arica, 18km before the Peruvian border.                                                                                                     We took breakfast in the bus station as it was only 6.30am and were pleasantly surprised with our Paila – this consists of eggs cooked and served in a small cauldron with fillings – ham cheese & tomatoes of choice and lots of fresh bread.

As per una our first port of call was the market. This modest sized market is constantly busy and bustling, it has a great atmosphere and equally impressive selection of goods. We tried a couple of new items we bought from here, one being a fruit called Chirimoya, once quoted by Mark Twain as ‘The most delicious fruit known to man.’  And yes we can agree it simply is delicious – a white flesh with black seeds and kind of creamy pineapple taste, that we instantly decided we will buy more! Also it was our first taste of the rocoto pepper, resembling the reddest tomato and has mild spice, its best when cooked. We met a very humble local here who spoke a mix of French and Spanish and told us Pachamama is watching our backs all will be well! How enlightening.

To finish our first day in this surf/fishing city, we ate in the port restaurant Mata Rangi, which sells fish caught that day from their own boat. We managed to get a table over the water with view on the sea lions and pelicans. And for the first and last time we were impressed with a typical Chilean restaurant, and our order of Mahi Mahi ceviche and Palometa, the second being cooked in a tomato, pepper and onion cream accompanied by a glass of Casablanca Sauvignon Blanc. The end to our Chilean adventure was going well.

One final destination for us here was to go to Azapa Valley and see the the Chinchorro mummies. This culture existed from approx. 7000bc to 1500bc They are most famous for their funeral rites and detailed mummification. What made them significant was they mummified everyone from the unborn foetus to the guy that never had anything to his name.

Our time here has come to an end, it was an express trip through Chile where we saw a lot in such a short space of time. Time for another border crossing, hopefully this time a bit more swiftly.

One last note whilst still in Chile. The International bus station of Arica reminded me of Mos Eisley (for star wars fans) with such a medley and circus going on, I couldn’t help wondering if this is what we were to expect in Peru…

Tim (& Mathilde)


De La Serena à Arica en passant par San Pedro de Atacama

Dernier chapitre chilien

La Serena est la deuxième plus grande ville du Chili. C’est ici que les Indiens ont tué les premiers espagnols, puis brûlé intégralement le village. Ici que les pirates (Francis Drake inclus) sont descendus des années plus tard, attaquer les populations et les piller et pour parfaire un passé quelque peu conflictuel, un séisme a ravagé la ville en 1730. Pas mal comme faux départ. Aujourd’hui la ville prospère, notamment grâce aux lourds investissements réalisés dans les années 1940 pour redonner à la ville son allure coloniale. Les étudiants cohabitent avec les vacanciers, qui viennent profiter des plages (plutôt moches) de sable gris. C’est donc à la Serena que nous avons posé nos valises pour explorer la vallée d’Elqui.

Ici c’est le pays de la papaye. Un peu partout dans la ville, des stands de produits artisanaux la vendent sous toutes ses formes. Ils ont même le “festival de la papaya” en février. On en mangeait tous les jours au petit déjeuner, c’est agréablement parfumé et addictif.

On est parti faire un tour dans la belle vallée d’Elqui à environ une heure de bus. On a passé plein de vergers et un grand barrage, nichés entre les montagnes poussiéreuses. Notre premier arrêt, la brasserie Guayacán à Diguitas. Ils font de super bières, dans un style bien british, non filtrées et qui bénéficient d’une seconde fermentation en bouteille. L’endroit est super, ouvert sur les montagnes avec un grand espace extérieur et une scene pour les soirs de concerts. Au milieu de nulle part. On est ensuite parti rejoindre la Pisquera Aba (cf. post La Ruta del Vino) à 4 km, à pied, sous 32 degrés. On ne savait pas que les bus locaux s’arrêtaient passé le temps de la sieste et nous voila bien avancés, à 1h de “chez nous”. Même pas de taxi. Heureusement, un vieux pick up, et son chauffeur du même age nous ont chopé à la volée, et conduis tout le long jusqu’à La Serena. On a voyagé pendant une heure et demie avec cet homme, adorable, à nous raconter des anecdotes sur la région sûrement, et à pointer les différences entre hier aujourd’hui certainement. Son téléphone n’arrêtait pas de sonner, et il laissait son clignotant pendant 20 minutes à chaque fois qu’il doublait. C’est quand il a finalement décroché et hurlé à son interlocuteur, qu’on s’est dit qu’il était peut être sourd. On ne comprenait pas grand chose à ce qu’il nous disait non plus, mais on s’en foutait, c’était cool.

Le jour de notre départ, on est allé visiter les jardins zen japonais (au Chili?) avant de prendre la direction de San Pedro de Atacama. On s’est arrêté à Calama à l’aller et au retour. Petit point Calama. Ville transit des miniers, moche et austère, où les strip-teaseuses remplacent les serveuses dans TOUS les bars de la ville. Tous les clients sont des hommes, ils ne se connaissent pas, ne se parlent pas. Ambiance bien glauque. On a fait demi tour illico presto dans chacun d’entre eux, avec nos gros backpacks, confus et désolés.

Les maisons d’argile rouge de San Pedro d’Atacama se fondent parfaitement dans la chaleur étouffante. Ca nous rappelle un peu Tilcara, dans le nord de l’Argentine. Seulement 500km séparent les deux villages, mais la culture est similaire. Notre mission à San Pedro est un peu hors sujet. Pas de bouffe, pas de vin à découvrir, on est venu pour “l’aventure” et explorer les deserts de sel et ses paysages uniques au monde.

Le village de San Pedro est charmant, même si les quelques rues du centre pullulent d’agences de tourisme, d’hôtels et de restaurants. On a quand même gouté à la glace au quinoa et au lucuma (qui a un goût de patate douce très sucrée) chez le glacier du coin, réputé pour ses parfums exotiques. Goûteuses et rafraichissantes. On a assisté à un grand rassemblement de danseurs en costumes traditionnels, une quarantaine de femmes et d’hommes qui traversaient la place principale en dansant au son des cuivres et percussions. Une sorte de fête traditionnelle, où se mêlent grâce, douceur et force (y’a qu’à voir les hommes pousser des cris de guerre en claquant d’un revers de main général leurs casquettes au sol).

Ici pour à peine 48h, on a opté pour une excursion de 13 heures en 4×4. On est donc partis le lendemain de notre arrivée vers 7h, directement vers le village de Tocanao, où la plupart des habitations sont construites à base de roche volcanique. Nous avons visité l’une des plus vieilles églises du Chili (elle tient encore debout après avoir été construite au 18ème), dont le clocher, séparé de la chapelle en fait sa particularité ; et une boutique de souvenir où tout est fait main par sa propriétaire, et qui nous a laissé nourrir son lama dans le jardin. De retour sur la route jusqu’a la Laguna Miscanti, protégée par le volcan Miñiques et le cerro (colline) Miscanti. Le contraste entre le bleu profond de l’eau salée aux nuances de vert et le jaune paille de la végétation alentour est impressionnant. A quelques kilometres de là, se trouve la Laguna Tuyajto, qui est en fait un petit desert de sel. Le soleil tapait très fort, le vent soufflait à 130 km/h et la temperature ressentie était d’environ -10. Encerclés de croûte de sel blanc immaculé sur des kilomètres, le moment semblait irréel. Pas très loin de là, les Piedras Rojas, de très belles roches de lave du volcan Chachinque.

On a vu deux des trois espèces de flamants roses, James et Andean (qu’on peut différencier selon leur couleur entre le bec et les yeux). Gracieux.

Le temps filait, on s’est arrêté pour un déjeuner bien “local”, composé de soupe (quinoa ou haricots) et d’un curry péruvien, rien d’exceptionnel, ca nous a remplit l’estomac. Histoire de digérer, on est aller faire un plouf dans une piscine d’eau douce dans le village de Peine, où on a siroté un délicieux pisco sour à la rica rica (une herbe au goût de sauge, un peu amère, aux vertus favorisant la digestion, qui aide avec l’altitude, et qui est bonne pour le coeur et les reins, rien que ça) en n’osant pas sortir de l’eau, tellement elle était bonne et l’air ambiant glacial. On a terminé cette magnifique journée par l’attraction phare (mais pas bondée de monde), en allant voir le coucher de soleil sur les montagnes dans le Salar d’Atacama. Environ 3000 m2 de croûte salée caractérise ce salar, la plus grande et la plus pure source de lithium au monde. Un grand lac en son centre accueille les trois espèces de flamants roses existantes, qui se nourrissent de mini crevettes salées. Le coucher de soleil, accompagné encore une fois encore de pisco sour et de plein de bonnes petites choses à grignoter était magique. On est rentré se coucher, trainant nos corps quasi inertes jusqu’à nos petites couchettes de dortoir. San Pedro fut bref et intense.

On est repassé par Calama en remontant vers le nord. Pas de bière ce soir. Court bus de nuit, et nous voici arrivés à Arica, dernier stop chilien, à 18 km de la frontière péruvienne.

A 6h30, dans la station bondée, les yeux encore collés, on commande sur les conseils d’un jeune français assis en face de nous, une paila version petit-déjeuner. La paila est le nom que donnent les chiliens au bol de faïence dans lequel on cuit ce qu’on veut au four. C’est ce matin là, dans une station de bus, pour à peine 2€, qu’on a mangé les meilleurs oeufs brouillés à la tomate, au fromage et au jambon depuis des lustres. J’ai bien essayé de reproduire le truc tous les matin de la semaine qui a suivi, en vain.

Premier arrêt, le marché bien sûr, où on goûte pour la première fois au chirimoya, un fruit délicieux au goût d’ananas crémeux, à la peau verte cabossée, à la chaire blanche avec de petits pépins noir. On en est devenu accro. Autre découverte, le rocoto (j’adore le nom), un piment rouge en forme de tomate, à manger cuit. C’est dans ce grand marché foutraque que nous avons rencontré le sorcier d’Arica un humble vieil homme, qui, dans un mélange d’espagnol et de français incompréhensible nous a promis que la Pachamama (la Mère Nature) veillait sur nous, et que nous allions vivre de belles choses. Ca nous a beaucoup touché.

Nous avons terminé notre première journée à Arica (une grande ville reconnue pour son surf), en dînant au restaurant portuaire Mata Rangi. Ils servent uniquement ce qui a été pêché le jour même. Et c’est sur la petite terrasse en bois au dessus de l’eau, face aux otaries et aux pélicans que nous nous sommes délectés d’une ceviche de Mahi Mahi et d’un fillet de Palometa (cuit dans une crème de tomate, onions et poivrons) accompagnés d’un verre de Sauvignon Blanc de Casablanca. L’aventure chilienne est en train de s’achever sur une très jolie note culinaire, à notre grande surprise.

Juste avant de partir, on est allé faire un saut dans la vallée d’Azapa, voir les momies Chinchorro. La culture Chinchorro a existé entre 7000 et 1500 av.JC, et est connue aujourd’hui pour ses rites funéraires de momification. En bref, ils momifiaient tout le monde, du foetus au mec sans nom. Petite touche de gaîté.

Il est maintenant temps de dire au revoir au Chili, qu’on a traversé à la vitesse de l’éclair. Encore une frontière à passer en bus, espérons qu’elle soit rapide.

La station internationale de bus d’Arica m’a tellement fait pensé à Mos Eisley (les fans de Star Wars comprendront), avec un tel melting pot et une ambiance de cirque, que je me suis demandé si c’est ce qui nous attendait au Pérou…

Tim & Mathilde


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